Le lait

Petite histoire du lait en Chine

Publié le 20.01.2011 , mis à jour le 28.07.2020

Saviez-vous que la Chine était le 4e producteur de lait mondial ? En effet, les choix alimentaires se sont considérablement diversifiés en Chine depuis une trentaine d’années. De tous les aliments, c’est la consommation de lait qui a le plus progressé. Retour sur une vieille histoire.

Le lait, une tradition ancienne en Chine

Dans le Nord du pays, des spécialités à base de lait figurent depuis longtemps dans la liste des en-cas consommés entre les repas. Ainsi à Pékin, un yaourt un peu édulcoré associé à du miel fait partie des snacks populaires très appréciés.

Un traité chinois du VIe siècle avait déjà décrit les méthodes d’élevage et de traite des vaches, et la fabrication des produits laitiers ! Le lait et ses dérivés ont donc existé en Chine, mais ils avaient presque disparu depuis le XIVe siècle.  Sauf à la cour impériale, où lait, beurre et lait fermenté étaient devenus des produits rares et précieux, ingrédients de pâtisseries sucrées et salées, réservés à la gastronomie des élites…

Le lait était également apprécié pour ses vertus médicinales.

Un grand producteur de lait

Les premiers pas, très hésitants, d’une industrie laitière moderne ont commencé vers 1910-1920. Mais il a fallu attendre la diversification alimentaire de la fin des années 1970 pour que la production de lait augmente notablement. Elle est passée à près de 40 millions de tonnes en 2009 : la Chine se situe aujourd’hui au 4e rang des pays producteurs de lait. La consommation de lait est maintenant encouragée par les pouvoirs publics, pour des raisons nutritionnelles et sanitaires.

Crédits photos : P.Bourgault

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